V základní části se definitivně dobojovalo o víkendu a šestnáctka nejlepších týmů sezony se vydává na další trnitou pouť, na jejímž konci se blyští mýty opředený Stanley Cup. Pro ostatní kluby už šichta skončila.

Pokud jde o české hokejisty, do vyřazovacích bojů by jich (přinejmenším zpočátku) mělo zasáhnout sedmnáct. Několik dalších je zraněných nebo čekají na farmách. Mezi těmi, kteří mohou dál snít o zisku hokejového grálu, jsou i bostonský kanonýr David Pastrňák, Tomáš Hertl, prožívající životní sezonu v San Jose, či obrozený gólman Petr Mrázek v Carolině.

„Teď začíná nejlepší část sezony, bude se hrát o něco mimořádného. Každý ze sebe musí vydat sto procent. Cítím, že máme dobrý tým a že můžeme dojít daleko. Jsme hladoví po úspěchu,“ řekl před startem play off Pastrňákův týmový parťák David Krejčí.

Tampa budí respekt

Právě Boston, za který válí dvojice českých forvardů, patří k favoritům Východní konference. Stejně jako loni se ale v prvním kole utká s Torontem, které se netají velkými ambicemi. Loni dramatickou sedmizápasovou sérii vyhráli Bruins, ve druhém kole ale poměrně hladce vypadli s Tampou.

Podobný scénář se může opakovat i letos. Pokud Pastrňák a spol. zvládnou Toronto, zřejmě znovu narazí na rozjetý mančaft z Floridy s bleskem ve znaku. Tampa by si totiž jako suverénní vítěz Prezidentského poháru pro premianta základní části měla dle všech předpokladů hladce poradit s Columbusem.

„Podle mě je jedno, koho dostaneme. Všichni budou na stejné startovní čáře,“ míní útočník Tampy Ondřej Palát. Lightning v sezoně posbírali úctyhodných 62 výher, čímž vyrovnali rekord soutěže. Teď je čeká další mise - získat druhý Stanley Cup v historii klubu.

Na východě jsou však i další adepti. Obhájce loňského titulu Washington se střetně s nevyzpytatelnou Carolinou, kterou do play off pomáhal svými výkony protlačit výborný gólman Mrázek. A hodně těžko se odhaduje i výsledek série mezi zkušeným Pittsburghem a newyorskými Islanders, kteří jsou jedním z nejpříjemnějších překvapení sezony.

Žraloci proti rytířům

Západní konferenci opanovali v základní části hokejisté Calgary, jednoho z pouhých tří kanadských klubů v letošních vyřazovacích bojích. Flames prožívají velmi zdařilou sezonu a budou to chtít potvrdit i v prvním kole proti Coloradu, které se do play off prosmýklo na poslední chvíli.

„Hodně jsme vyhrávali, jsme sebevědomí a důležité je i to, že budeme začínat doma. Je dobré využít podpory našich diváků,“ řekl ostřílený forvard Michael Frolík, který už jednou Stanley Cup vyhrál, a to s Chicagem. „Máme výborné gólmany, skvělou obranu i útok. Máme všechno, co je potřeba,“ dodal. Kromě Frolíka v dresu Calgary válí i brankář David Rittich.

Hodně zajímavá bude série mezi San Jose a Las Vegas. Loni se tyhle dva celky utkaly ve druhém kole a byl to parádní boj se šťastnějším koncem pro nováčka soutěže z města hazardu. Podaří se týmu Golden Knights zopakovat senzační tažení do finále, nebo tentokrát zaboduje hvězdná parta kolem Hertla?

V dalších západních sériích prvního kola se střetnou Winnipeg se St. Louis a Nashville s Dallasem. „Teď začíná ta pravá zábava. Vím o tom, že jsme outsideři, Nashville je jeden z nejlepších týmů v lize. Nám je ale jedno, s kým hrajeme. Všichni se hrozně těšíme,“ vystihl pocity asi všech hráčů na prahu play off Tyler Seguin, ofenzivní opora Dallasu.