V základní části se definitivně dobojovalo o víkendu a šestnáctka nejlepších týmů sezony se vydává na další trnitou pouť, na jejímž konci se blyští mýty opředený Stanley Cup. Pro ostatní kluby už šichta skončila.

Pokud jde o české hokejisty, do vyřazovacích bojů by jich (přinejmenším zpočátku) mělo zasáhnout sedmnáct. Několik dalších je zraněných nebo čekají na farmách. Mezi těmi, kteří mohou dál snít o zisku hokejového grálu, jsou i bostonský kanonýr David Pastrňák, Tomáš Hertl, prožívající životní sezonu v San Jose, či obrozený gólman Petr Mrázek v Carolině.

David Pastrňák.
Kuriózní zranění. Pastrňák se zranil při cestě z večeře, musel na operaci

„Teď začíná nejlepší část sezony, bude se hrát o něco mimořádného. Každý ze sebe musí vydat sto procent. Cítím, že máme dobrý tým a že můžeme dojít daleko. Jsme hladoví po úspěchu,“ řekl před startem play off Pastrňákův týmový parťák David Krejčí.

Tampa budí respekt

Právě Boston, za který válí dvojice českých forvardů, patří k favoritům Východní konference. Stejně jako loni se ale v prvním kole utká s Torontem, které se netají velkými ambicemi. Loni dramatickou sedmizápasovou sérii vyhráli Bruins, ve druhém kole ale poměrně hladce vypadli s Tampou.

Podobný scénář se může opakovat i letos. Pokud Pastrňák a spol. zvládnou Toronto, zřejmě znovu narazí na rozjetý mančaft z Floridy s bleskem ve znaku. Tampa by si totiž jako suverénní vítěz Prezidentského poháru pro premianta základní části měla dle všech předpokladů hladce poradit s Columbusem.

David Pastrňák (vpravo) při Utkání hvězd NHL
Pastrňák bodoval v Utkání hvězd NHL. Vítězství ale slaví Metropolitní divize

„Podle mě je jedno, koho dostaneme. Všichni budou na stejné startovní čáře,“ míní útočník Tampy Ondřej Palát. Lightning v sezoně posbírali úctyhodných 62 výher, čímž vyrovnali rekord soutěže. Teď je čeká další mise - získat druhý Stanley Cup v historii klubu.

Na východě jsou však i další adepti. Obhájce loňského titulu Washington se střetně s nevyzpytatelnou Carolinou, kterou do play off pomáhal svými výkony protlačit výborný gólman Mrázek. A hodně těžko se odhaduje i výsledek série mezi zkušeným Pittsburghem a newyorskými Islanders, kteří jsou jedním z nejpříjemnějších překvapení sezony.

Žraloci proti rytířům

Západní konferenci opanovali v základní části hokejisté Calgary, jednoho z pouhých tří kanadských klubů v letošních vyřazovacích bojích. Flames prožívají velmi zdařilou sezonu a budou to chtít potvrdit i v prvním kole proti Coloradu, které se do play off prosmýklo na poslední chvíli.

„Hodně jsme vyhrávali, jsme sebevědomí a důležité je i to, že budeme začínat doma. Je dobré využít podpory našich diváků,“ řekl ostřílený forvard Michael Frolík, který už jednou Stanley Cup vyhrál, a to s Chicagem. „Máme výborné gólmany, skvělou obranu i útok. Máme všechno, co je potřeba,“ dodal. Kromě Frolíka v dresu Calgary válí i brankář David Rittich.

David Pastrňák na Utkání hvězd NHL
Pastrňák zářil na Utkání hvězd NHL. Vyhrál soutěž v přesnosti střelby

Hodně zajímavá bude série mezi San Jose a Las Vegas. Loni se tyhle dva celky utkaly ve druhém kole a byl to parádní boj se šťastnějším koncem pro nováčka soutěže z města hazardu. Podaří se týmu Golden Knights zopakovat senzační tažení do finále, nebo tentokrát zaboduje hvězdná parta kolem Hertla?

V dalších západních sériích prvního kola se střetnou Winnipeg se St. Louis a Nashville s Dallasem. „Teď začíná ta pravá zábava. Vím o tom, že jsme outsideři, Nashville je jeden z nejlepších týmů v lize. Nám je ale jedno, s kým hrajeme. Všichni se hrozně těšíme,“ vystihl pocity asi všech hráčů na prahu play off Tyler Seguin, ofenzivní opora Dallasu.

Davida Pastrňáka čeká premiérové Utkání hvězd NHL.
Pastrňák dosáhl na další metu. Poprvé v kariéře si zahraje Utkání hvězd NHL